Come nasce una carta geografica?

Cómo se hacen los mapas hoy en día

EratóstenesEratosthenes fue astrónomo, bibliotecario, matemático y poeta. También inventó la disciplina de la geografía en su tiempo libre. Utilizando la posición del sol, Eratóstenes fue capaz de calcular la circunferencia de la Tierra sin salir de Egipto, su hogar. Utilizó la longitud de un estadio como unidad de distancia. Como los estadios tenían dos tamaños diferentes en el mundo de la antigua Grecia, y no sabemos qué estadio utilizó Eratóstenes, no podemos saber exactamente lo que calculó para la circunferencia de la Tierra. Si utilizó el estadio griego más grande, su circunferencia sería mayor que la de la Tierra en aproximadamente un 16%. Si utilizó el llamado “estadio egipcio”, más pequeño, su cálculo seguiría siendo mayor, pero sólo en un 1%.

Más allá de la TierraLos cartógrafos han creado mapas detallados de las superficies de la Luna y Marte a partir de imágenes tomadas por naves espaciales. Los astrocartógrafos han identificado valles marcianos, cráteres e incluso lechos de ríos secos.

Mapas engañososUn tipo de proyección cilíndrica llamada proyección Mercator muestra bien la dirección. Se utilizó durante mucho tiempo para hacer cartas que los marineros podían utilizar para encontrar su camino alrededor del mundo. Como todas las proyecciones cilíndricas, la de Mercator distorsiona en gran medida el tamaño de la tierra cerca de los polos. En una proyección Mercator, Groenlandia y África tienen aproximadamente el mismo tamaño. En realidad, África tiene 14 veces el tamaño de Groenlandia.

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Software de cartografía

Un mapa es una imagen que muestra la ubicación de lugares o puntos de referencia en relación con otros lugares y puntos de referencia. Los exploradores utilizan los mapas para poder ir de un lugar a otro. Los exploradores también pueden hacer mapas para llevar un registro de lo que han encontrado. No todos los mapas se utilizan con la misma finalidad. Algunos mapas están diseñados para mostrar al usuario una ruta o un camino. Otros pueden mostrar los sistemas meteorológicos o la distribución de animales, plantas u otras cosas en una zona determinada. ¿Cuál de estos mapas crees que utilizarían los exploradores?

Cuando un explorador comienza a hacer un mapa, primero determina su propia ubicación. Las ubicaciones de los lugares y puntos de la tierra sólo se entienden mirando su dirección o distancia desde otro lugar. La forma más sencilla de entender estas relaciones es utilizando puntos de referencia reconocibles.

Por ejemplo, los conductores de autobuses escolares siguen puntos de referencia cada día cuando transportan a los alumnos de ida y vuelta a la escuela. Probablemente tú también te fijes en estos puntos de referencia. Un punto de referencia puede ser un objeto artificial, como una iglesia o un teatro. También puede ser un punto de referencia físico, como una colina o un río. Los puntos de referencia nos proporcionan un marco de referencia para que podamos saber dónde nos encontramos en relación con otros lugares conocidos.

Cartógrafos

De vez en cuando me preguntan cómo se hacen los mapas. La respuesta corta es “en un ordenador”, pero las personas que me preguntan sienten curiosidad por el proceso completo y merecen una respuesta mejor. Así que aquí va una respuesta larga:

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Históricamente, todo este proceso se llamaba cartografía. Hoy en día, la mayoría de la gente de la comunidad SIG sólo se refiere al paso 3 (presentación) cuando utiliza la palabra cartografía. Esto se debe a que el desarrollo de las tecnologías SIG ha permitido que el paso nº 2 (análisis) sea mucho más potente y destacado. Hoy podemos hacer cosas con los datos geográficos mucho más allá de dibujarlos en un mapa.

Todos los días se hacen mapas para apoyar y comunicar una amplia gama de decisiones en el mundo real. Algunos son sencillos, otros complejos, y casi todos se elaboran combinando el trabajo de muchas personas diferentes.  El Atlas Viviente es una colección cada vez más amplia de datos y mapas proporcionados por geógrafos de todo el mundo, y es un buen lugar para empezar a hacer tus propios mapas.

¿Cuáles son los elementos clave de un mapa?

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¿Por qué los mapas siempre muestran el norte como arriba? Para los que no lo dan por sentado, la respuesta común es que los europeos hicieron los mapas y querían estar arriba. Pero en realidad no hay ninguna razón de peso para que el norte reivindique un lugar cartográfico superior a cualquier otra orientación, como puede confirmar un examen de los mapas antiguos de diferentes lugares y épocas.

La profunda arbitrariedad de nuestras convenciones cartográficas actuales se puso de manifiesto en el Mapa Universal Correctivo del Mundo de McArthur, una icónica visión “al revés” del mundo que recientemente celebró su 35º aniversario. Lanzado por el australiano Stuart McArthur el 26 de enero de 1979 (Día de Australia, naturalmente), se supone que este mapa desafía nuestra aceptación casual de las perspectivas europeas como normas globales. Pero visto hoy con el título “Australia: No Longer Down Under”, es difícil no preguntarse por qué el mapa al revés, a pesar de su subversión, no se llamó “Botswana: De vuelta al lugar que le corresponde” o quizás “¡Paraguay Paramount!”.